Rencontrez la poule Alpha: chaque troupeau en a une


PHOTO: Bruce Ingram

Depuis ses débuts en tant que poussin, Joan était différente et juste un peu - enfin, plus qu'un peu - autoritaire et agressive. Quand ma femme Elaine et moi mettions de la nourriture dans la couveuse où nous gardions nos poussins hérités du Rhode Island Red, Joan chargeait avec les petits coqs pour manger en premier.

En vieillissant, Joan a commencé à précipiter ses compagnes de troupeau, un peu de la même manière que les petits coqs se chargeaient les uns contre les autres et se livraient à des batailles simulées. À l'âge de 12 semaines, Joan était la leader incontestée du troupeau. C'est à cette époque que cette poulette a reçu son nom.

Nous nommons tous nos poulets, et Elaine est chargée de donner des appellations aux poules, choisissant généralement une sorte de thème de télévision ou de film. Dans la série télévisée Des hommes fous, qui se déroule dans une agence de publicité dans les années 1960 à New York, Joan est le chef incontesté des secrétaires. Grande, plantureuse et rousse, aucune femme du cabinet n'ose la jouer avec elle ou remettre en question son comportement royal… et les hommes marchent légèrement autour d'elle.

Comme la Joan fictive, notre Joan (sur la photo ci-dessus) est imposante, plantureuse et de couleur acajou, affichant les plumes brun rougeâtre que font les rouges de race pure. Les deux poules subordonnées, Peggy et Trudy - également nommées d'après les femelles Mad Men - ont depuis longtemps renoncé à contester le statut alpha de Joan. Même le coq de troupeau Don, nommé d'après le notoire lothario Don Draper dans Des hommes fous, montre une déférence appropriée à son égard et l'a fait depuis que lui et le reste de ces oiseaux étaient des poussins ensemble. En d’autres termes, Don n’intervient pas lorsque Joan distribue une justice de style alpha à ses subordonnés.

Et en aucun cas notre Don (illustré ci-dessous avec Joan et Daisy) n'est une mauviette. Deux fois, Don a résisté à un faucon à queue rousse, et il a vaincu tous les coqs qui sont entrés dans sa vie de 3 ans. Mais quand Joan s'enfuit d'autres poules quand une friandise est jetée dans la course, Don se contente de la laisser faire ce qu'elle veut.

Bien sûr, les membres du troupeau changent avec le temps, et c'était le cas il y a un an. Dans la course adjacente, Mary, Edith, Violet et Daisy (toutes nommées d'après des personnages de la série télévisée Downton Abbey) menaient une vie de poulet normale avec leur compagnon de troupeau âgé d'un an, Al, comme dans le coq alpha. Daisy, malgré son humble statut de femme de chambre dans l'émission télévisée, a gouverné ses camarades femelles avec le bec de fer proverbial.

Un jour, cela a été explicitement montré lorsque la poule bêta, Mary, a passé un peu trop de temps dans le nichoir préféré des poules. Daisy entra dans le poulailler et s’assit impérieusement sur la tête de Mary, ce qui fit gémir celle-ci d’agonie. Et, comme on pouvait s'y attendre, Mary a cédé le nichoir.

Plus tard, Mary est devenue couveuse, et quand ses œufs étaient sur le point d'éclore, Elaine et moi savions que Mary ne serait jamais capable de repousser les attaques potentielles de Daisy contre elle et, plus important encore, ses poussins. Nous avons donc déplacé Daisy, Edith et Violet vers la piste voisine.

Don, bien sûr, a accueilli les nouvelles poules, s'accouplant rapidement avec elles le matin initial dans le cadre de son troupeau élargi. Joan, cependant, a immédiatement déclaré la guerre, les battant avec ses ailes, la poitrine les cognant et rendant généralement leur vie misérable. En effet, presque une semaine s'est écoulée avant que Daisy n'accepte son nouveau rôle de bêta du troupeau, faisant tomber Trudy et Peggy dans l'ordre hiérarchique du processus.

Première femelle

Aucun de ces comportements de poule alpha n'est une surprise pour Carrie Shinsky de Meyer Hatchery à Polk, Ohio. «La poule en haut de l'ordre hiérarchique va réclamer le lieu de repos de choix dans le poulailler, le nichoir préféré sera considéré comme le sien, et elle mangera toujours en premier à la mangeoire», dit Shinsky. "Toute poule qui n'est pas d'accord aura au moins un bisou sur la tête."

Si un coq est présent, que dit-il de tout cela? En gros, dit Shinsky, «très peu».

«Certains coqs sont littéralement picorés par une poule, et les poules vont même se liguer contre lui et le tourmenter», dit-elle. «Mais même un coq dominant n’interfère généralement pas avec l’ordre hiérarchique des poules. J'ai vu ces mêmes coqs alpha charger des humains qui ont ramassé leurs poules, même si les humains agissaient de manière non menaçante. Et personne, humains ou coqs, ne va jouer avec une poule couveuse, en particulier une poule alpha couveuse.

Toute Attitude

La poule la plus grande ou la plus ancienne est souvent la poule alpha, mais Shinsky souligne que ce n'est certainement pas toujours vrai.

«Devenir une poule alpha peut être plus une question d'attitude que de taille», dit-elle. «J'ai une poule Welsummer âgée d'un an qui est l'alpha d'un troupeau de poules Brahma beaucoup plus grandes et plus âgées. Les Brahmas ne semblent avoir aucun intérêt à être responsables de quoi que ce soit, mais ce petit Welsummer consiste à surveiller le danger et à être le patron.

«Certaines races semblent prédisposées à vouloir farouchement être alphas. Par exemple, de nombreuses races bantam ont cette strie en elles, et semblent définitivement indiquer que la taille n'a pas d'importance pour elles. Dans nos grands troupeaux mixtes dans les maisons de producteurs, ce sont généralement les Golden Buff de la lignée la plus commerciale [qui contiennent Rhode Island Red et Leghorn] qui a une personnalité dominante par rapport aux autres races. Nous ne les hébergerons normalement qu'avec d'autres oiseaux de plus grande taille avec des schémas de croissance similaires qui peuvent rivaliser avec eux, tels que Barred Rocks, Rhode Island Reds et Australorps.

Comportements de poule

Je suis d'accord avec Shinsky sur le fait que les coqs ne semblent généralement pas interférer avec l'intrigue de la poule. Je ne me souviens qu'une seule fois où un coq a été impliqué dans une querelle de poule. La bataille pour la suprématie entre deux alphas en herbe avait mijoté pendant quinze jours lorsque notre coq de l'époque a rompu une bataille entre les deux combattants. Il les a simplement chargés tous les deux jusqu'à ce que le duo soit plus intéressé à l'éviter qu'à se battre.

Bien que certains comportements dominateurs de la poule alpha soient les mêmes avec ou sans coq, il y a des rôles qu'elle assumera si aucun coq ne fait partie du troupeau. Par exemple, quand Elaine et moi avons élevé des troupeaux entièrement féminins, nous avons observé les alphas assumer le rôle traditionnel de coq de guetter le danger. Ces poules se nourrissaient avec parcimonie lorsqu'elles étaient en dehors des limites du poulailler, cherchant souvent dans le ciel le danger ainsi que dans les bois qui entourent nos deux poulaillers.

«J’ai vu des poules alpha faire la plupart du temps», dit Shinsky. «Mais j’ai aussi vu les poules, presque, semble-t-il, instinctivement, se relayer pour surveiller les prédateurs - comme dans le cas d’une poule qui regarde pendant un moment puis commence à manger quand une autre poule cesse de manger et commence à regarder. J'ai vu des vaches dans un pâturage faire la même chose de type rotationnel. "

En effet, j’ai observé que les dindes sauvages ont le même comportement d’observation en rotation. Après tout, les poulets et les dindes sont étroitement liés car les deux sont gallinacé oiseaux et dans la même famille que les perdrix et les faisans. J'ai également vu des coqs et des poules émettre la note d'alarme, tout comme Shinsky, lorsqu'un prédateur aérien ou terrestre apparaît.

Bien que ce soit souvent le coq dominant ou la poule alpha qui accomplit la plupart des tâches de vigilance, ce ne sont pas nécessairement ceux qui émettront le cri aigu indiquant qu’un prédateur est à l'affût.

«Le poulet qui voit le prédateur en premier est celui qui émettra l'alarme», dit Shinsky. «Il y aura probablement une différence de volume et de tonalité entre la note d’alarme d’un coq et d’une poule, mais il ne faut pas confondre le son comme un signe de détresse. Fait intéressant, il semble y avoir de légères différences dans les cris émis pour un prédateur d'en haut par rapport à un prédateur à quatre pattes.

Ces subtiles différences de sons peuvent - ou non - être les déclencheurs qui poussent les poulets à courir pour se mettre à l'abri ou à s'aplatir au sol - deux réponses courantes à une note d'alarme. Bien sûr, certains comportements liés au coq n'intéressent pas du tout les poules.

"Je ne me souviens pas avoir entendu une poule alpha donner la nourriture glousser pour que les autres oiseaux puissent entrer et manger une friandise", dit Shinsky. «L’attitude de l’alpha est essentiellement qu’ [elle] veut cette nourriture pour [elle-même].»

Shinsky ajoute que les mères poules donnent souvent de la nourriture à leur progéniture. Mais, évidemment, la dynamique entre les mères poules et leurs poussins est différente de celle entre un alpha et ses subordonnés.

Défier la poule Alpha

Aucun dictateur, coq ou poule alpha ne règne éternellement en maître, et inévitablement, certains parvenus défient également la patronne. «Le premier acte agressif pourrait être le challenger qui se faufile dans l'alimentation avant que l'alpha ne le fasse», dit Shinsky. «Mais l'un des meilleurs indicateurs que l'ordre hiérarchique pourrait être sur le point de changer est lorsque deux poules commencent à regarder dans les yeux. Ils gonfleront les plumes de leur cou et verront les yeux. Le poulet qui la coupe en premier est le perdant. C’est sa façon d’indiquer qu’elle a soumis.

«Le regard fixe est un problème si important lié à la dominance chez les poulets que je n’établirai même pas de contact visuel avec des races ou des individus très nerveux. Je vais juste faire mon chemin à travers une course sans regarder directement aucun d'eux. "

L'une des joies profondes de l'élevage de poulets est d'observer et d'en apprendre davantage sur les raisons pour lesquelles ils se comportent et interagissent comme ils le font. Le rôle de la poule alpha, avec ou sans coq, est certainement considéré comme un aspect fascinant du comportement des poulets.

Cette histoire a été initialement publiée dans le numéro de janvier / février 2019 de Poulets magazine.


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